Mi persi all’improvviso, in un momento che non riesco a ricordare. Non so perché, non so come accadde.

Soltanto il frettoloso rumore di uno sbatter d’ali riuscì a destarmi dal torpore. Fino a quel momento la mia testa s’era come spenta, addormentata mentre il corpo continuava a camminare.
I miei passi si erano rincorsi senza sosta, ma i sensi assopiti non percepivano nulla di ciò che mi lasciavo dietro, né di dove esattamente stessi andando. E non sarei più riuscito a capire dove mi trovavo: non ora che tutti i punti cardinali avevano lo stesso aspetto, che dovunque io volgessi gli occhi non c’erano che stretti e neri percorsi tra gli alberi.
Dovunque intorno a me, vie buie si allontanavano passando in mezzo ai tronchi sottili, simili a bianchi corpi di donna, scomparendo poi alla vista in un groviglio di viaggi verso un’unica oscurità.

Una cosa era certa: avevo perduto tutti i miei compagni. Forse se n’erano andati senza di me per la giusta via; o magari anche loro avevano perso d’improvviso, come me, la cognizione del Tempo e dello Spazio, finendo per addentrarsi nel folto di quel bosco.

Dieci giorni avevamo sostato al limitare di quella foresta. Avevamo convenuto di non attraversarla, questo lo ricordo bene. Il capitano si era lasciato infine convincere dalle nostre riserve. O forse anche lui in fondo temeva quell’alito gelido che si alzava di tanto in tanto dalle fronde nere. Sì, avevamo deciso di non passare per il bosco.
E allora, perché mi trovavo lì? Soltanto io vi ero entrato? O avevo seguito la truppa?

E ora. Ora il gelo di quella brezza mi avvolgeva. Ora i miei sensi m’ingannavano. Vedevo tenui bagliori sulla strada di fronte a me, bagliori incerti, abissali. Erano come quei riflessi che nascono sul fondo del mare, senza una ragione, lontani centinaia di braccia dalla superficie. Bagliori orfani di luce.

Anche il mio udito delirava. C’era un suono continuo, grave, ovattato. O l’immaginavo io? Si propagava nell’aria che mi avvolgeva, proprio in quei pochi centimetri d’aria che stavano fra me e l’albero più vicino. Voci di lenti movimenti da qualche parte sotto la superficie della terra, segnali di immobili abitatori del sottosuolo.
Ora più forte ora più piano, quelle voci di vite a me sconosciute venivano a ronzarmi nella testa, a ondate. Mi sembrava, a momenti, di udire qualcuno respirare intensamente. Forse era la Terra stessa, era lei a respirare: su e giù, fuori e dentro. Ed io ero al centro di quel grande e mostruoso respiro.

Presi fiato. Guardai le mie mani e per la prima volta mi resi conto di sanguinare. Non sentivo alcun dolore, eppure avevo i palmi coperti di sottili rivoli di liquore scuro. Non avevo più i miei guanti di pelle e anche i bracciali di ferro dell’armatura erano scomparsi. M’era rimasta solo la corazza e non era neppure tutta intera: spaccata su un fianco, si teneva ancora chiusa grazie ai lacci di cuoio. Istintivamente mi tastai entrambi i fianchi: niente spada, solo il fodero vuoto. Fui preso dallo sgomento. Ero solo, ferito e disarmato al centro di una foresta inesplorata.

Mi chiesi perché. Perché mia madre avesse tanto insistito per farmi arruolare nell’esercito del Re. Perché fossi nato Umano, senz’altro potere che la mia spada a difendermi. Fossi stato uno di quei potenti Druidi degli Elfi abitatori delle foreste di Amel, quelli che con un solo cenno degli occhi sanno far tacere il canto degli uccelli, fossi stato uno di loro non avrei dovuto temere nulla. Un solo gesto della mia mano e i tronchi si sarebbero piegati come devoti in adorazione. La luce di nuovo libera, la foresta spalancata al mio passare.

Feci qualche passo in una direzione a caso. Non so per quanto tempo ero rimasto fermo in quel punto. Guardai di nuovo le mie mani. Avrei voluto pulirle in qualche modo, ma temevo i veleni delle piante selvatiche. Il sangue aveva un odore pungente. Non scorreva e continuavo a non sentir dolore, così strofinai una mano con l’altra per cercare dove fosse la ferita.
Ma non ce n’era nemmeno una.
L’odore del sangue si fece ancora più forte. L’osservai disgustato, con in testa già un orribile pensiero. Mi voltai a destra e a sinistra più e più volte, sentendomi impallidire. Qualcosa mi colava giù dalle tempie e non avrei saputo stabilire se fosse sudore oppure altro sangue. L’odore era così intenso che me ne sentivo impregnato, credevo di avere sangue addosso, dappertutto. E forse non era il mio.

Il cuore già iniziava a galoppare. Ansimando, presi a correre in una direzione a caso. Le mie gambe si muovevano con l’agilità di sempre, e questo era strano perché quasi non le sentivo. Se non le avessi viste coi miei occhi, avrei giurato di averle perse da qualche parte nel bosco.

La Terra raddoppiava i miei spasmi col suo respiro profondo. Urtai un ramo, poi un altro. Mi fermai più di una volta per guardare dove stavo andando, ma era tutto inutile, ne ero consapevole: una direzione valeva l’altra.

M’inginocchiai e rimasi fermo, non ricordo più per quanto tempo. Sembrò che passassero ore, giorni.
Ero perduto e una sola speranza mi restava ormai. Mi augurai la morte, e lo dissi. Lo feci prima sussurrando, poi a voce alta. Dissi che desideravo morire.

Poi accadde. Improvvisamente cominciai a sentire su di me gli sguardi avidi di mille occhi rintanati nell’ombra. Le foglie e i rami stessi, anche i nodi dei tronchi avevano occhi, ed erano tutti puntati su di me. Finalmente qualcuno sarebbe venuto a prendermi.

Sei arrivato alla fine del tuo viaggio, disse una voce. Era nei miei pensieri. La Terra o le piante intorno a me, o forse era il cielo, nascosto da qualche parte oltre la prigione di rami. Forse gli alberi avevano anche bocche per parlare.
Cosa desideri?, disse ancora.  Io non risposi. Continuavo a guardarmi le mani sporche di sangue e qualcosa mi bruciava in gola.
Cosa desideri?
<<Luce>>, risposi infine. Non so dove trovai la forza di farlo.
Fui investito dal respiro degli alberi. In quel momento mi resi conto che era lì.

Il Signore della Foresta, lo spirito che nessuno ha mai incontrato e che persino il guerriero più valoroso teme d’incontrare. Il cuore di ogni bosco, figlio della Terra stessa.
Il Signore della Foresta era lì e sospirava per la mia richiesta.
Ma nonostante questo, mi accontentò. Lasciò passare fra i rami sottilissime lame di luce, quel poco che bastava a illuminare ciò che avevo intorno.

L’orrore mi assalì tutto d’un colpo. Alle narici mi giunse un odore ripugnante e fortissimo e solo la nausea mi impedì di svenire.
Intorno a me, ovunque mi voltassi, gli occhi bianchi dei miei compagni mi guardavano, fissi e inanimati. Gli sguardi che avevo percepito nel buio.
Alcuni giacevano ventre a terra, il volto piegato di lato. Altri sembravano dormire con la schiena appoggiata ai tronchi. Altri ancora pendevano dagli alberi, un tutt’uno coi rami, abbandonati e scomposti come molli pupazzi di paglia.
Morti.

Il sangue ricopriva tutto come un’atroce rugiada.
Le foglie per terra, i corpi buttati là intorno, vicino alle mie gambe. Le fronde degli alberi, le armature spezzate dei miei compagni, trapassate in più punti dalle crudeli mani della foresta.  I loro ventri squarciati, e forse non dai rami degli alberi, né dalle bestie selvatiche.
Guardai ancora le mie mani e capii.
Capii che  mi trovavo lì per una giusta ragione. Che il Signore della Foresta aveva voluto così. Che avevamo fatto qualcosa – gli dèi soli saprebbero dire cosa – per cui meritavamo la sua punizione. Lui ci guardava dovunque andassimo, con i suoi mille occhi invisibili, e aveva riso della nostra sciocca speranza di evitarlo, di fuggire lontano.

Era una immensa, potente Natura. I cadaveri intrecciati alle fronde, e il suolo insanguinato, e il mio terrore che vibrava tutto intorno. La Foresta ne viveva, se ne cibava, avida e insaziabile. Lasciai che lo facesse, che bevesse la mia paura e il mio sudore finché voleva, finché ne aveva bisogno.
Era giusto. La mia vita, le nostre vite, non valgono nulla in confronto alla Sua.

Vattene, disse.
Io giacevo a terra, un pesante involucro senza energie.
Vattene.
Seppi che non l’avrebbe ripetuto ancora. Con le poche forze che mi erano rimaste, mi alzai in ginocchio. Buttai via la corazza. Non volli guardare indietro. Non lo feci mai.

Mi trascinai per ore e ore, guidato solo dal mio istinto.
Finché, infine, non sentii il calore sul viso.
Era mattino.

Non ne ho mai parlato con nessuno. La grazia che ricevetti quel giorno mi vieta di farlo.
Ho potuto vivere la mia vita come uno di quegli alberi: intatto, mai offeso da mano nemica né da qualche malattia. In pace. E in pace morirò, quando sarò vecchio e stanco.

Certe volte ho gli incubi. La notte, strane immagini vengono a perseguitare il mio sonno.
Credo che sia il Signore della Foresta che ha nostalgia delle mie paure.
Comunque, accade sempre più di rado.

Molto liberamente ispirato a Lucano, Pharsalia, III, 339-425.
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